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Histoire du Katahdin

Par Francois
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Le mont Katahdin est l’un des monuments les plus remarquables du nord-est. En tant que pièce maîtresse du parc d’État de Baxter, la plus haute montagne du Maine (atteignant 5 269 pieds d’altitude) et l’extrémité nord du sentier des Appalaches (A.T.), le mont Katahdin attire chaque année des milliers de randonneurs passionnés. Cependant, ceux qui choisissent de monter au sommet du mont Katahdin doivent faire preuve de prudence: il est largement connu comme l’un des sommets les plus difficiles dans le nord-est des États-Unis. Il a même été classé 2ieme meilleur hike au monde par le National Geographic

Des randonneurs arrêtés le long d’un sentier sur le mont Katahdin dans les années 1900

L’histoire profondément riche du Katahdin commence avec les Indiens Penobscot. Les Penobscots, voyant l’incroyable altitude de la montagne, l’ont appelée «Katahdin», ce qui se traduit par «La plus grande montagne». Pour la tribu Penobscot, le Katahdin représente le début de la vie, un lieu de naissance et d’illumination spirituelle. Alors que les Penobscots gagnaient leur vie dans les régions environnantes de la montagne, chassant et pêchant souvent en harmonie avec les saisons, ils ont mis en garde les voyageurs contre l’ascension du sommet. Ils croyaient qu’un esprit maléfique appelé Pamola y résidait. Pamola, qui se traduit par «celui qui maudit la montagne», est souvent décrite comme une gigantesque créature ressemblant à un oiseau avec la tête d’un orignal et est associée à la neige, au froid et aux tempêtes. Les Penobscots croyaient que s’ils montaient le Katahdin, ils seraient soit tués soit dévorés par Pamola. Donc, pour l’apaiser, ils lui offriraient des sacrifices périodiques d’huile et de graisse.

Camp AMC à North Basin sur le Mont Katahdin en 1886

Sans se laisser décourager par les croyances des Penobscots, de nombreux géomètres américains et européens qui sont arrivés plus tard dans la région avaient les yeux rivés sur le sommet du Katahdin. Pour les populations non amérindiennes, on en savait peu sur le pic ou sa région environnante. Ce n’est que dans les années 1800, lorsque le Commonwealth du Massachusetts a chargé Charles Turner Jr. de mener une enquête sur le coin nord-est des États-Unis, que Katahdin est devenu le point de mire. Turner a engagé deux guides amérindiens pour le conduire, lui et son groupe de dix hommes, au pied de la montagne. Les guides, craignant l’esprit de Pamola, ont refusé d’aller jusqu’au sommet et ont envoyé plusieurs avertissements à Turner. Mais Turner les a ignorés, et le 13 août 1804, lui et ses hommes ont fait la première ascension enregistrée non amérindienne de la montagne. Turner croyait que Katahdin était si grand qu’il pensait qu’il atteignait 13 000 pieds d’altitude.

La descente de Pamola Peak

Comme Turner, l’auteur Henry David Thoreau, guidé par un groupe d’Indiens Penobscot, a tenté de monter au sommet du Katahdin en 1804. Bien qu’il n’ait jamais atteint le sommet, il a contribué à populariser davantage la montagne en enregistrant son expérience dans un chapitre de The Maine Woods.

L’histoire du mont Katahdin dicte plusieurs leçons essentielles à ses visiteurs. Les croyances des Penobscots soulignent l’importance de respecter toute la montagne – pas seulement le sommet – qui est une terre sacrée. Et les récits populaires de Pamola rappellent aux randonneurs de se méfier des conditions météorologiques instables et des tempêtes violentes. Aujourd’hui, le nom de Pamola est connu sur Pamola Peak, un sommet sur Katahdin, et les Penobscots continuent de vivre sur la réserve de Penobscot Indian Island dans le nord du Maine. Ils retournent fréquemment à Katahdin à des fins spirituelles.

 

Voyez ma propre expérience de l’ascension du Katahdin en 2016: Hiking au Mont Katahdin

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